Su versatilidad como compuesto químico lo hace un compuesto muy empleado en procesos de tratamiento de desechos sólidos y líquidos, principalmente por su característica de base fuerte, lo que lleva a poder controlar el pH y por consiguiente ser usado para distintos procesos de saneamiento de desechos urbanos e industriales.

La cal hidratada ha sido usada en muchos tratamientos de desechos líquidos-sólidos, principalmente orgánicos, por más de 100 años y se encuentran documentados como parte importante de tratamiento en las regulaciones EPA de EEUU (40C.F.R 503). Existen varios ejemplos de tratamiento de desechos líquidos-sólidos usando estabilización de estos con cal.

La cal trabaja en el saneamiento como un medio de control del crecimiento de bacterias patógenas y facilita el manejo del desecho. La cal es una opción efectiva y de costo bajo en el saneamiento ambiental. El mecanismo de trabajo de la cal en el tratamiento de desechos se basa en distintas reacciones químicas:

  • El hidróxido de calcio presente en la cal hidratada como compuesto alcalino puede crear niveles de pH de 12.4. Ha niveles de pH mayores de 12, las membranas celulares de bacterias patógenas son destruidas. Un pH alto actúa como una barrera entre los desechos y el contacto de moscas y otros vectores que comúnmente infecta estos desechos orgánicos. Debido a la baja solubilidad de la cal en agua, las moléculas de hidróxido de calcio permanecen un tiempo prolongando en los sólidos, lo que ayuda a mantener un pH mayor a 12 y previene el crecimiento de bacterias, causantes muchas veces de infecciones y malos olores.
  • Cuando la cal viva (CaO) es usada una reacción exotérmica, ésta se lleva a cabo con el contacto con agua. Este calentamiento generado aumenta la temperatura del medio biológico hasta 70°C, lo que ayuda a una pasteurización y control de bacterias patógenas.
  • El pH alto ayuda también a precipitar la mayoría de metales que se pueden encontrar presentes en los desechos líquidos y sólidos, por medio de una reducción del grado solubilidad y movilidad en el medio. La cal reacciona también con compuestos formados por fósforo.
  • La solubilidad leve del hidróxido de calcio brinda al medio iones de calcio libres, los cuales reaccionan con compuestos de azufre que muchas veces son los provocadores de mal olor en los desechos, como los son sulfuro de hidrógeno y compuestos orgánicos que tienen azufre en su cadena orgánica.
  • La adición de cal aumenta el contenido de sólidos en los efluentes líquidos lo que ayuda a un mejor manejo de los desechos.